Nueve Años Después, el Desastre Ambiental del Derrame de Petróleo de BP No Se Ha Ido

Un pelícano marrón empapado en petróleo por el derrame de Deepwater Horizon en 2010.Charlie Riedel / AP

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Hace nueve años, la plataforma de perforación Deepwater Horizon de BP explotó frente a la costa de Luisiana, causando el peor derrame de petróleo en la historia de Estados Unidos. El desastre del 20 de abril de 2010 mató a 11 trabajadores cuando la plataforma en llamas se hundió en el Golfo de México. Tomó casi tres meses detener el flujo de petróleo del pozo submarino roto. Para entonces, cuatro millones de barriles de crudo se habían filtrado en el agua circundante, poniendo en peligro la vida silvestre marina y desequilibrando los ecosistemas locales.

El esfuerzo de limpieza tras la explosión fue expansivo y costoso. En su apogeo, más de 47.000 personas trabajaron en el esfuerzo de respuesta en el verano de 2010. Para 2018, BP estimó que el derrame le había costado a la compañía casi 6 65 mil millones en honorarios legales, acuerdos y fondos para limpieza y restauración.

Aunque gran parte del petróleo se recuperó o dispersó en el océano, los ecosistemas circundantes aún no se han recuperado completamente. Algunos tal vez nunca se recuperen.

Donald Boesch, profesor de ciencias marinas en el Centro de Ciencias Ambientales de la Universidad de Maryland, que fue nombrado miembro de la Comisión Nacional sobre el Derrame de Petróleo de BP Deepwater Horizon y la Perforación en Alta Mar por el presidente Barack Obama, dijo que los efectos más duraderos del derrame se han producido en zonas de aguas profundas, humedales y en la población de animales marinos más grandes como tortugas, ballenas y delfines con una larga vida útil.

Aunque la mayoría de los efectos agudos del derrame—aves empapadas de petróleo, playas llenas de crudo—se han disipado, Boesch dice que persiste cierta contaminación. «Las áreas en las aguas profundas cerca del sitio de la explosión todavía tienen cierto nivel de contaminación de petróleo en el sedimento», dice. «Una vez que el material está en el sedimento, se tarda mucho tiempo en degradarse debido a la falta de oxígeno.»

Que la contaminación persistente tiene consecuencias cerca del lugar del derrame, particularmente en los delicados microbiomas que son los bloques de construcción de la vida oceánica. Un estudio de 2018 dirigido por un ecologista microbiano de la Universidad del sur de Mississippi encontró que la biodiversidad se había reducido en áreas que se habían visto afectadas por el derrame, en comparación con áreas que no habían estado expuestas al petróleo.

Una cantidad relativamente pequeña del aceite derramado lavado en tierra. Pero en las frágiles zonas costeras de Luisiana y Mississippi, el petróleo eliminó las plantas que mantenían unidos los humedales. En 2016, científicos del Servicio Geológico de los Estados Unidos publicaron un trabajo que muestra cómo la exposición al petróleo del derrame de BP aumentó la recesión de la costa a medida que la vegetación murió en las raíces. «Hay áreas de humedales que fueron engrasadas y murieron y no se están recuperando y simplemente no se recuperarán», dice Boesch.

Y para las poblaciones de animales marinos de larga vida, el derrame de petróleo ha sido mortal. Se estima que hasta 167.600 tortugas de cinco especies en peligro de extinción murieron como resultado del derrame, según una evaluación de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. La contaminación contribuyó a la mayor y más larga muerte de delfines en el Golfo de México, y las investigaciones apuntan a problemas reproductivos duraderos entre la población de la región.

La administración Obama limitó en gran medida la perforación en alta mar tras la explosión de Deepwater Horizon, pero el año pasado, la administración Trump comenzó a deshacer esos esfuerzos. En enero de 2018, la administración abrió casi todas las aguas costeras de los Estados Unidos a la perforación en alta mar, una medida que los defensores del medio ambiente criticaron como un regalo para la industria del petróleo y el gas. Y en junio de 2018, el presidente Donald Trump emitió una orden ejecutiva que deshizo las protecciones implementadas por Obama, entregando más control de la seguridad de la perforación a los Estados, al tiempo que hace que mejorar la «seguridad energética de Estados Unidos» sea un objetivo político principal.

Cambios adicionales a las regulaciones federales revertirían las protecciones implementadas después del desastre de Deepwater Horizon. Las revisiones de la Regla de Control de Pozos, implementadas en 2016, relajarían la supervisión de terceros de los mecanismos de seguridad, como los dispositivos de prevención de explosiones, que sellan automáticamente los pozos submarinos con fugas. En la explosión de Deepwater Horizon, un defecto de diseño en su dispositivo de prevención de explosiones impidió que funcionara como estaba previsto.

La Oficina de Seguridad y Cumplimiento Ambiental estimó que los cambios a la Regla de Control de Pozos, propuestos bajo la administración Trump, darían como resultado un ahorro de 9 946 millones para la industria petrolera durante una década. Pero Boesch señala que ese número es una gota en el cubo en comparación con los 600 millones de barriles de petróleo producidos por la perforación en alta mar en los Estados Unidos.

Relajar las regulaciones post-presión arterial, «es olvidar las lecciones que se aprendieron», dice. «Puedo ver desde el punto de vista de la industria que no quieres pagarlo. Pero miren el daño que se hizo, no solo al medio ambiente, sino a la gente de la costa del Golfo y a la propia industria. ¿Por qué estamos tratando de ahorrar un centavo mientras corremos el riesgo de tener que desembolsar otros miles de millones de dólares?»

Corrección: Una versión anterior de este artículo estableció erróneamente el nombre de la universidad donde Donald Boesch está afiliado.

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